【The周年!】ホンダが「モンキー」と歩んだミニバイクの歴史──「ポストモンキー」となり得る乗り物は登場するのか

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世間では一口に「バイク好き」というものの、その嗜好はファンによってさまざまだ。例えば、アメリカンを好むバイカーは速さを追求するロードレーサーを好まないし、ビンテージを好むバイカーは最新マシンにあまり興味がない。

 

しかし、そういった垣根を越えてバイク好きの誰もが愛していたのがホンダ「モンキー」だ。販売開始から今年で50年。数多くのバイクファンを魅了してきたミニバイクだが、この周年を迎えたと同時に販売中止を発表し、大きな波紋を呼んでいる。そこで今回は、ホンダ広報部・二輪広報課の高山正之さんにお話を伺った。モンキーと歩んだホンダのミニバイクの歴史を追いかけていこう。

 

ホンダ広報部・二輪広報課 高山正之さん

ホンダの広報として仕事をしながら、自身もホンダのバイクにまたがる。ときには、バイクミーティングにも顔を出すほどのバイクファンでもある。

 

 

■モンキーが生産終了になった理由は?

 

──ホンダ小型バイクの代名詞ともいえるモンキーですが、今年50周年を迎えると同時に生産終了を発表しました。あらためまして、その経緯をお聞かせいただけますでしょうか?

 

高山正之さん(以下:高山) ファンの皆さんからも「なんとかならないのか」「もっと増産できないのか」といった声をいただきました。私どもとしてはありがたい反面、生産終了はやむを得ない決断でしたので、もどかしい思いもあります。

 

生産終了の理由は、長年ご愛好いただいたモンキーをはじめとする50ccの原付バイクの市場が大幅に減ったことです。加えて、ますます厳しくなる二輪車排出ガス規制などのこともありましたので、総合的な判断をしての苦渋の決断でした。

 

 

■レジャー施設の遊具として開発されたモンキー

 

──50年も販売され続けたモンキーがなくなるのは非常に残念です。ホンダさんにとって代表車種のひとつでもあったモンキーは、どうやって開発されたものだったのでしょうか?

 

高山 日本国内の話ですが、モンキーが誕生する以前、ホンダが作ったレジャー施設に多摩テックと生駒テックがありました。遊園地で子どもたちが遊ぶ施設ですが、当時は備え付けられたアトラクションなどは少なく、遊びに来た子どもたちが自分で操作を楽しみながら乗り物に乗るというコンセプトでした。

 

1961年、東京都日野市にオープンしたレジャー施設・多摩テック。バイク愛好者に向けたダートコースやバイクを使ったアトラクションが目玉だった(写真は当時のホンダ社報より/以下:同)

オープン当初の多摩テックのバイク。右上には一般販売がはじまる前のモンキーの姿が確認できる

高山 この多摩テックと生駒テックに用意されたバイクがモンキーの原型で、つまり最初は遊具として誕生したものだったんです。ただし、歴史をひも解いていくと、当時ホンダは子ども向け遊具としてだけに開発したとは思えないのです。

 

6台のモペットを繋ぎ合わせた「6輪オート」という遊具もあった

メリーゴーランドのモンキー版「メリーオート」。10台のモンキーがグルグル回る

高山 なぜならば、同時期にイギリスをはじめとしたヨーロッパにもモンキーの原型は輸出されていました。そして、サーキットを走るピットバイクとして扱われるなど、このルックスのかわいさと実用性がすでに海外で評価を得るほど完成度が高いものだったからです。

 

この時代にして、すでにホンダ製のスクーターも存在していた

多摩テックのダートコースを滑走するモンキー。その最高速度は30kmだったという

──モンキーのエンジンには、「世界一頑丈」ともいわれるスーパーカブのものが使われていますよね?

 

高山 そうなんです。当時は遠心クラッチという手でのクラッチ操作が不要な、足だけでギアチェンジができるエンジンを使っていました。そういった扱いやすさも、当時から評価が高かったようです。

 

「生駒テック」で行われたパン食い競争の様子。モンキーにまたがっているのがわかる四輪車に載せるレジャーバイクとして販売開始!

■四輪車に載せるレジャーバイクとして販売開始!

 

──やがて公道での走行に対応したモンキーが登場します。これがいまから50年前、1967年のことでした。

 

高山 はい。当初はレジャーバイクという扱いで販売がスタートしました。当時、四輪だといまでいうミニバンのようなタイプはほとんどなく、4ドアセダンが主流だったんです。モンキーはレジャーバイクですから、こういった四輪車に載せてどこかに遊びに行った際に、トランクから出して乗って遊べるというのもコンセプトでした。ですから、ハンドルは折り畳めるようにしたり、横にしてもガソリンが漏れないような構造にしたりなど、車載できることを前提に開発されたのです。

 

 

車載できるバイク・モンキーはヨーロッパ各国やアメリカでも大人気となった。特にダート大国・アメリカでは、子ども用オフロード車として人気を博したという

──当時は特にアウトドアレジャーが盛んなアメリカで、だいぶ人気があったと聞きましたが?

 

高山 アメリカでの支持を受け、オフロード用のレジャーバイクも誕生しました。モンキーという名前ではなくZ50という商品名でしたが、家族で砂漠や荒野に出かけ、お父さんやお母さんは大きめのモトクロッサーに乗り、お子さんは小さなZ50で滑走して遊ぶという楽しまれ方が多かったようです。

 

モンキーの母体となった「Z100型」

日本国内よりも先に海外で販売がスタートした「CZ100型」

記念すべき初の日本国内販売モデルとなった「Z50M」

■モンキーが牽引した原付レジャーバイク市場

 

──モンキーが登場してから3年後の1970年代。この時期から日本のバイク市場が加速したと聞いてますが、そのあたりはいかがでしょうか?

 

高山 そうです。特に1970年代は「いつか四輪を買いたいけど、そこまでには至らない」というユーザーが多くいました。二輪といっても、排気量の大きい二輪車は手が出ないという人たちですね。そこで入門として原付から乗り物の世界に入り、少しずつ90cc→125ccとステップアップして、楽しいバイクライフを満喫する人が多かったのです。そして、四輪の世界にも興味を持つというのが一般的に。やがて、四輪にたどり着くというのが一般的になりつつありました。

 

「Z50M」の登場から3年、1970年代に入って登場した2代目の「Z50Z」。初代に比べて、よりスポーティーな印象のデザインが採用された

高山 そういったニーズに応えるように、たとえ原付などのミニバイクであってもスクランブラー、モトクロスといったスポーツ系の原付も当時は多くあったのです。そういったなかでも、モンキーはホンダの個性的なミニバイクとして特に目立っていたんだと思います。

 

リジットサスペンションからショック機構を搭載。ブロックタイヤを備え、悪路での走行も意識した1974年登場の「Z50j」

1978年には「Z50j」がさらにリニューアル。ガソリンタンクやシートなど、それまで以上の合理化が図られている

高山 余談ですが、他の二輪メーカーさんからモンキーと同じサイズ感のレジャータイプバイクが出たのも、この1970年代だったんです。モンキーは4サイクルですが、他社さんはより軽量化を図ろうと2サイクルで出していました。ただ結果的に、他社さんのレジャーバイクはなくなっていき、ホンダのモンキーだけが後年まで残ったという経緯があります。

 

 

■モンキーの知見を取り入れたホンダのミニバイクたち

 

──1970年代前後からホンダさんでは、モンキーの兄弟モデルが続々と登場しましたね?

 

高山正之さん(以下:高山) 特に売れたのが、1969年に登場したダックスです。あと、ゴリラ、シャリーなども。前述のとおり、当時は市場規模が大きく、特に高校生が16歳になったらすぐ原付バイクに乗るような時代でした。そのなかで、多様性を打ち出す意味でもスーパーカブのエンジンを搭載した、派生モデルがいくつも誕生したのです。モンキーもその派生モデルのひとつになります。

 

モンキーの兄弟車種として登場したダックス。モンキー同様に車載機能を備えており、実はモンキーより売れたという説も(写真は当時のホンダ社報より/以下:同)

ダックスも様々なモデルチェンジを経て、1981年で一度生産終了に。その後、1995年にリメイクモデルが登場した

──その一方で、1980年代に入るとモンキーをはじめとした個性的な原付バイクから、より気軽にまたげるロードパルやスクーターが増えていきました。

 

高山 そうですね。これは「原付バイクの手軽さを主婦の方たちにも親しんでいただきたい」ということを考えた開発されたものです。元をたどれば、スーパーカブも女性の方を意識して開発されたものでしたが、後にビジネスバイクとしての需要が大きくなり、どうしても仕事専用のバイクというイメージが大きくなってしまいました。そこで女性を意識して、オシャレで軽くて、もっと安くて……というコンセプトのもと発売したのがロードパルだったんです。

 

──当時は「ラッタッタ」の愛称で登場しましたが、いま思えばかなり斬新な開発でしたね?

 

高山 これは「需要創造」から生まれた商品なんです。ちょうど1970年代から1980年代にかけては、郊外に大きなスーパーマーケットが次々にできていた時代です。そうなると、スーパーまで移動するにしても自転車ではキツいだろうという話になります。

 

やがて軽自動車の時代が来るわけですが、その前に「自転車と軽自動車の間になるようなミニバイクがあると便利だろう」と考え、この商品を求める需要はまだなかったものの、「需要創造」によってロードパルが開発されたわけです。

 

直接的なモンキーのDNAを継承したわけではないが、1978年に登場してミニバイク市場を席巻した女性向けミニバイク・ロードパル

高山 実際には、その頃から一般層の所得も上がり、小さな四輪を買える経済性になっていたこともあり、やはり軽自動車が支持されはじめました。ホンダでも軽自動車を作っていますが、これは事前に見越していたことだったのです。

 

 

■ユーザー、販売店、メーカーの三方にとって特別な存在だったモンキー

 

──こういった市場の移り変わりのなかでも、モンキーが依然人気を維持し続けた理由はなんだったのでしょうか?

 

高山 モンキーに関しては、実用性などは置いておいて、「とにかく1台は手もとに置いておきたい」というお客さまのニーズが抜きん出て強かったようです。このころのモンキーは初期のモデルに比べればだいぶ進化していましたが、それでも実用性よりレジャーバイクとしての支持のほうが手厚かったからだと思います。

 

──しかし、そうなるとマニアにとっては根強い支持がありながら、販売台数という部分では他の商品よりも劣る……ということにはなりませんでしたか?

 

高山 確かにそうなんです。営利企業としては収益の上がる商品を開発し、それを優先させるのは当然です。その点では、モンキーは爆発的に販売台数を伸ばして利益に貢献したモデルかというとそうではなく、実はそういう顕著な時代はほどんど訪れなかったんです。

 

2009年モデルのモンキー。50年もの長きに渡ってマイナーチェンジを繰り返し、多くのユーザーから愛された

高山 しかし、ここまで長く販売し続けた理由は前述のとおり、お客さまからの厚いニーズがあったことにありました。ホンダとしても、研究開発するにあたって「これは残しておきたい」という思い入れのある商品だったんです。ですから、ホンダとしてもモンキーは例外中の例外のモデルで、売っていただく販売店さんにとっても買っていただくお客さまにとっても、特別なバイクだったのではないかと思います。

 

──そんなモンキーの生産終了のきっかけでもあった、ミニバイクの市場が減った原因はなんだったのでしょうか?

 

高山 日本国内は二輪全体が横ばい状態で、特に原付の落ち込みが激しい。これは電動アシスト自転車の浸透が大きかったと言われています。

 

電動アシスト自転車は免許も要らず、ヘルメットの着用も義務付けられていなく、これが支持されるようになって原付よりもはるかに需要が広まっています。そこに排出ガスの規制も加わり、お客様が納得される価格で提供することは不可能になりました。ということもあり、やむを得ず50年続いたモンキーも生産終了することに決めたわけです。

 

 

■モンキーに変わる新しく楽しい乗り物は?

 

──モンキーをはじめとする、ホンダのミニバイクには夢と遊び心がありました。小さいバイクなのに機能的かつ独創的なものが多かったので、これから先の将来もこういったバイクの開発に期待したいのですが……。

 

高山 ありがとうございます。原付市場は縮小し、50ccのモンキーも今年で生産終了になりますが、ありがたいことにホンダが培ってきたミニバイクを依然支持してくださるお客さまがいるのも確かです。50ccのモンキーは生産終了になりますが、お客様の期待に応えるためにも、新たなレジャーバイクを提供できればと考えています。

 

今年発売のモンキー50周年モデル。初代Z50Mのデザインを現代風にアレンジしている

──最後に、これで引退となる50周年記念モデルのモンキーですが、これも非常にかわいらしいデザインですね?

 

高山 歴代のモンキーにはさまざまなタイプがありましたが、やはり引退ということもあって、一番最初に登場したZ50M型を現代風に再現したデザインになっています。ハンドルも折りたため、ロゴには初期のホンダのマークを採用しているのもポイントです。楽しいミニバイクですので、ぜひ実際に触れて欲しいと思います。

 

初代Z50M同様のチェック柄シートがかわいい

当初のコンセプトのとおり、ハンドルを畳むことができるので、車載して移動させることも可能だ

モンキー50周年記念のエンブレム。ホンダのロゴも50年前のものが採用されている

いわば、モンキーが開拓したといっても過言ではない日本の原付市場。モンキーの引退は残念だが、この先もホンダの実用的で楽しい乗り物の登場に期待できそうだ。

 

先日発表されたばかりの500台限定のスペシャルモデル(43万2000円)。オーダーエントリーは7月21日の午前10時から開始予定だ。申し込みは下記の商談申込専用サイトから!

 

【URL】

ホンダ モンキー公式サイト http://www.honda.co.jp/Monkey/

モンキー・50周年スペシャル商談申込専用サイト http://www.honda.co.jp/motor-order/monkeysp/

 

(文:松田義人)

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